Pourquoi les crocodiles gardent-ils la bouche ouverte ?

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Réponse simple :

Les crocodiles sont des animaux à sang froid, c’est-à-dire dont la température corporelle varie selon les facteurs externes1. Il leur est donc nécessaire d’alterner l’immersion dans l’eau et l’exposition au soleil pour maintenir une chaleur optimale2.

Lorsque les crocodiles se reposent sur les berges, on constate fréquemment qu’ils gardent la bouche grande ouverte. Il s’agit en réalité d’une stratégie de refroidissement par l’évaporation de l’humidité buccale, comme pour la transpiration chez les mammifères3.

 

Les crocodiles régulent leur température interne par ce biais
Crocodile la gueule ouverte (la ferme aux crocodiles, France)

De cette manière, les animaux peuvent rester plusieurs heures au soleil sans risquer la surchauffe.

 

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Réponse avancée :

Contrairement aux mammifères, les reptiles sont des animaux poïkilothermes1 et ectotherme4, c’est-à-dire que leur température corporelle subit d’importantes variations en fonction des facteurs externes.

Les stratégies de thermorégulation de ces espèces s’orientent donc autour de deux axes :

Le bradymétabolisme1 :

Au repos, particulièrement lorsque les ressources se raréfient ou que la température diminue, le métabolisme des reptiles est bas. Ils peuvent donc passer plusieurs mois sans manger, à l’inverse des mammifères qui ont régulièrement besoin de nutriments pour chauffer leur organisme.

L'exothermie2 :

Les reptiles tirent profit de leur environnement de manière à contrôler les apports calorifiques. Étant incapables de transpirer, il leur est tout aussi nécessaire d’abaisser leur température corporelle que de l’augmenter.

S’agissant des crocodiles, leur température idéale avoisine 30°C5. Pour rester dans cette moyenne, il n’est pas rare de les voir s’affaler au soleil de manière à profiter des rayons.

L’ouverture de la bouche durant ces temps d’exposition permet de rafraichir leur organisme par évaporation de l’humidité buccale (et non par échanges gazeux, ce qui se fait uniquement par les voies respiratoires)3.

 

Les crocodiles régulent leur température interne par ce biais
Remarquez que le fond de la bouche est fermé (la ferme aux crocodiles, France)

Selon certains, ce fait servirait à limiter l’augmentation de la température du cerveau6 tout en permettant au reste du corps d’absorber la chaleur nécessaire à son fonctionnement. D’autres estiment que cette attitude pourrait également servir de signal envers ses semblables, vu qu’elle peut avoir parfois lieu de nuit.